Аппарат Cassini исследует древний ледяной мир на внешнем кольце Сатурна

Исследовательский аппарат Cassini, запущенный с миссией к Сатурну и одному из его спутников - Титану еще в 1997 году, приближается к самому отдаленному и одинокому спутнику гигантской планеты - Фебе.

В пятницу в 22:30 по московскому времени Cassini на своем долгом пути к Титану приблизится к Фебе и проведет первое исследование системы спутников Сатурна с относительно близкого расстояния.

Феба – уникальный спутник, подлинный древний “ледяной мир”, некогда захваченный гигантской силой притяжения Сатурна из отдаленных районов Солнечной системы, а возможно, и из-за ее пределов. Расстояние от Фебы до Сатурна составляет почти 13 млн км, что в четыре раза больше, чем расстояние от следующего спутника до планеты, пишет New Scientist.

Кроме того, Феба вращается вокруг Сатурна в ином направлении, чем все остальные спутники планеты, что также подтверждает внешнее происхождение Фебы – все остальные спутники сформировались из материи уже непосредственно вокруг гигантской планеты и все вместе вращаются в “правильном” направлении.

“Мы считаем, что Феба сформировалась не в системе Сатурна”, – заявила Каролина Порко из университета Аризоны, одна из руководителей проекта.

Исследователь пояснила, что, по-видимому, этот небольшое космическое тело, диаметр которого составляет 220 километров, было притянуто из внешних районов Солнечной системы гравитацией Сатурна. Первоначально астрономы считали, что Феба – обычный астероид, но пять лет назад на спутнике удалось обнаружить шапки льда, а льду неоткуда взяться на астероиде.

Теперь ученые склоняются к мнению, что в глубокой древности Феба была кометой, пришедшей, возможно, даже из-за пределов Солнечной системы. Исследования Cassini позволят пролить свет на древнюю историю космического тела, погруженного в вечный холод.

Если все пройдет без срывов, Cassini пройдет всего в 2000 километрах от Фебы и сделает подробные снимки поверхности спутника. Качество снимков, как ожидают ученые, будет более чем в тысячу раз лучше, чем размытые снимки 1981 года, сделанные аппаратом Voyager, и позволят рассмотреть предметы вплоть до 15 метров в диаметре.

Затем Cassini промчится дальше к Сатурну и другим его спутникам. Хотя миссия основная аппарата на орбитах Сатурна и спутников продлится еще 4 года, он уже никогда не вернется к одинокой Фебе.

Ученые рассчитывают, что получат снимки поверхности Фебы уже в понедельник.

Главная цель экспедиции Cassini-Huygens – исследование спутника Сатурна Титана. Атмосфера Титана, по плотности на порядок превосходящая земную, состоит в основном из азота, а также метана и этана. Титан окутан плотным оранжевым туманом (намного более плотным, чем городской смог на Земле) из углеводородов, образующимся в верхних слоях стратосферы при разложении метана под действием солнечных лучей. Эта завеса оказалась совершенно непроницаемой для камер, установленных на автоматических станциях Pioneer и Voyager, пролетавших вблизи Титана в 70-х и 80-х годах.

Продукты распада молекул метана под действием ультрафиолетового излучения Солнца, реагируя с другими компонентами атмосферы, образуют капли органических веществ, падающих на поверхность планеты. В результате на Титане образовались органические моря и океаны.

По мнению ряда ученых, на Титане существует кругооборот метана, аналогичный кругообороту воды на Земле. Другие полагают, что метан поступает в атмосферу Титана изнутри, вследствие геологических процессов. По некоторым оценкам, за 4,6 млрд лет существования спутника толщина вязкого органического слоя на его поверхности достигла уже 800 метров.

Аппарат Cassini должен сбросить на поверхность Титана передающую станцию Huygens. Первоначально предполагалось, что Cassini будет принимать позывные Huygens с поверхности Титана, приближаясь к нему со скоростью почти 20 тыс. км/час. Но в таком случае искажения были бы слишком сильными, и основная часть ценнейшей информации оказалась бы утерянной.

Чтобы свести потери к минимуму, пришлось изменить целый ряд параметров запланированной операции. Так, во время работы Huygens аппарат Cassini, принимающий его сигналы, будет находиться от Титана на расстоянии примерно 65 тыс. км, т.е. в 50 с лишним раз дальше, чем планировалось ранее.

Сеанс связи будет недолгим. В течение 2,5 часов Huygens будет спускаться на парашюте, а продолжительность его жизни на поверхности Титана составит от трех до 30 минут. Однако собранные и переданные в этот краткий период данные станут едва ли не важнейшими за весь долгий полет Cassini, начавшийся в октябре 1997 года. “Вплотную” изучив планету с мощной атмосферой, насыщенной азотом, которая напоминает земную, ученые надеются приблизиться к разгадке тайны зарождения жизни на Земле.

11.06.2004, 09:01

newsru.com


Темы: ,
Написать комментарий